Sisterhood in praktijk

Met vier koffers vol kleren, idealen en ambities was ik naar New York verhuisd. Ik ging er, samen met een even ambitieuze Amerikaanse een vestiging van Better Future opzetten, de sociale onderneming waar ik mede eigenaar van ben.

Vanuit Nederland had ik al een paar mooie ‘leads’ opgezet. Nu was het vooral een kwestie van netwerken op events, meet ups, conferenties en ‘after work drinks’ met veel ‘wine&cheese’ en indrukwekkende business pitches. Schor van het praten en met een verschrompeld ego kwam ik die eerste maanden thuis na dat soort bijeenkomsten. Ik was niet voorbereid op zoveel mensen die zonder enig spoor van twijfel hun ‘elevator pitch’ uit hun mouw schudden. Mijn verontschuldigende “Well, I’m co-owner of a consultancy firm from the Netherlands, we want to make the world a better place” plofte steeds als een rauw ei op de grond. Ik begon hier met niets. Geen ‘credentials’ van mijn over de laatste twintig jaar opgebouwde ervaring in organisatieverandering of expertise in leiderschap, geen bekenden die ik tegen het lijf liep. Hoe werkte dit?

Via via werd ik voorgesteld aan E. die al twintig jaar in NYC woonde, en het US office van een van oorsprong Nederlands advocatenkantoor leidde. Of we zakelijk iets aan elkaar hadden wist mijn connectie niet, op persoonlijk vlak leek het hem een goede match. Het werd mijn introductie naar Sisterhood in praktijk.

Ik stapte haar hoekkantoor op de 19e verdieping middenin Manhattan binnen. Veel New Yorkser dan dit werd het niet. Vanaf de eerste minuut legde ze me het vuur aan de schenen over wat ik deed, waarom ik dat deed en wat ik wilde bereiken. Nadat ik me drie kwartier met klotsende oksels door haar vragen had heen gelaveerd, realiseerde ik me pas dat haar interesse oprecht was. Dat ze wilde weten wie ik was, onder de indruk was van mijn missie om mensen in bedrijven te laten werken vanuit oprechte bezieling en daar niet alleen geld mee te verdienen, maar ook maatschappelijk tastbaar verschil te maken. Dat we teams uit bedrijven daarvoor mee op reis nemen naar plekken waar ze uit zichzelf niet snel zouden komen en met mensen laten werken en leren die ze in hun vaste kringen niet snel tegenkomen leek haar spannend en inspirerend tegelijk. Ongemerkt hielp ze me enorm met het werken aan mijn pitch, die vanuit mijn Groningse bescheidenheid en angst om niet goed genoeg te zijn totaal niet uit de verf kwam. Weg met de disclaimers, vooruit met die borst(en) en wees trots op wat je de wereld te bieden hebt.

Daar gaat Sisterhood voor mij over. Dat je niet stoer hoeft te doen, maar realiseert hoe stoer je eigenlijk bent en dat het heel erg handig is om elkaar daarbij te helpen. Door oprechte feedback te geven, connecties te leggen, en te kijken waar en hoe je samen kan optrekken. Niet tegen mannen, maar elkaar een zetje geven in een wereld waarin nog steeds veel mannen het voor het zeggen hebben. Van bewijsdrang naar gedeeld succes.

Annemarie de Jong

Partner bij Better Future

annemarie@better-future.com

The new Gambia: power to the women!

Afgelopen week was ik voor het eerst in Gambia sinds de nieuwe president is aangetreden. Gambia noemen ze nu the NEW Gambia. Wat is er dan nieuw aan? Vooral de blijdschap en ervaren vrijheid nu Jammeh het land verlaten heeft. Daar was het de meeste Gambianen om te doen. “Ik slaap weer sinds 22 jaar. Met Jammeh was ik altijd bang dat ik van mijn bed werd gelicht”. Praten over politiek kan ineens. En iedereen heeft het er ook over. Er zijn ook demonstraties en protesten. Dat is democratie wordt er dan aan toegevoegd, alles kan gezegd en gedaan worden. Andere groepen beledigen en zelfs geweld zou daaronder vallen en doet zich ook voor. De roep om geduld en respect is gelukkig net zo groot. Want natuurlijk verandert er niet meteen alles. En het blijkt dat er meer aandacht was voor het vertrek van de oude president dan voor het kiezen van een ‘goede’ nieuwe.

Samen met Adelka was ik in Gambia om het Women United Leadership programma voor te bereiden. Een programma waarin hoogopgeleide Gambiaanse vrouwen en vrouwelijke ondernemers en managers uit Nederland gaan samen werken met rurale micro-ondernemers. In dat kader hebben we veel vrouwen ontmoet, power women! En ze stonden allemaal te trappelen om mee te doen aan het leiderschapsprogramma. Een prachtige diversiteit aan achtergrond en allemaal met dezelfde visie: vrouwen in Gambia bewuster en sterker maken in hun rol thuis, in de onderneming en in de maatschappij.

Regelmatig had ik het gevoel dat ik door hun energie omver geblazen werd. De passie waarmee ze hun werk doen raakte mij diep. Ze komen op voor vrouwen en kinderen bij huiselijk geweld, ze maken het mogelijk voor vrouwen om een lening af te sluiten om hun business verder uit te bouwen, ze bieden scholing aan waardoor meisjes uit de prostitutie kunnen stappen en als kapster of masseuse aan de slag kunnen. En ze wilden ook heel graag zelf leren. Leren over wie ze zijn, hoe ze nog meer kunnen bereiken, hoe ze hun land echt kunnen veranderen.

Tussen al onze afspraken door met Gambiaanse vrouwen spraken we ook een Amerikaanse vrouw tijdens een lunch. Ook zij was gedreven: voor elkaar krijgen om zonne-energie bij ziekenhuizen in Gambia te krijgen zodat de gezondheidszorg altijd door kan gaan, ook als er even geen stroom van de nationale leverancier komt. Het mooiste moment van die lunch ging over een andere ‘vrouw’, een meisje van een jaar of vijf, waarschijnlijk de dochter van de eigenaar. Ze stond voor een grote spiegel tegen haar zelf te praten. Ze had veel te vertellen, met woorden en gezichtsuitdrukkingen. Ze kreeg ook antwoord leek het wel. Ze ging van de ene spiegel naar de andere, steeds een ander perspectief.

In de spiegel kijken, mezelf zien, echt zien, weten wie ik ben, wat mijn verlangens zijn, wat ik kan geven en wat ik te ontvangen heb, in alle vrijheid en met alle liefde. En daardoor ook anderen kunnen zien, zien wat zij te geven hebben, zien wie zij in de kern zijn. Dat is waar het voor mij over gaat in het leven. En dat is ook waar ons programma over gaat. Met dank aan dit kleine meisje voor het grootse voorbeeld.

A crucial moment

A few years ago, I (Margriet) was a participant of a Better Future leadership program. I am working on an international level in a one of the largest banks of The Netherlands, leading a team of 15 professionals. My fellow participant was Fatou, a lady living in a small village in The Gambia, taking care for her 5 children on her own because her husband left her. She is the treasurer of a local credit union, her salary was less than two euro per day.

In The Gambia, we worked for several days on the issue how to give more people access to loans at the credit union, together with 3 other participants. After our interactions in the village we were going to present the outcome of our work to the other teams. I was eager to do the presentation, that is what I used to be good at, I wanted to show my great ideas and be in the front of the group. But….. during this leadership program, I realized that Fatou had to bring these ideas further when I would be back in The Netherlands. She had to convince the people in the village and the managers of the credit union. So, my contribution would be to empower Fatou instead of being ‘in the picture’ myself.

Finally, we saw an inspiring speech of Fatou, myself sitting next to her, keeping my hands on my back, supporting Fatou with a big smile.

Back home I realized I normally wanted to do the things and solve the issues myself. This experience was the ‘eye opener’ I needed to give more space to my team members to take up more responsibilities so they could grow in their roles. Eventually, I got time to work out strategic and innovative ideas which I enjoyed much more.

Now after some years Fatou has her own shop, able to take full care of her children by her income, including education and healthcare. The credit union doubled the number of clients.

I climbed the ladder in the bank and choose a focus in my career where my impact on the company and the society is in line with my energy and passion.


Would you like to have a similar life-changing experience, subscribe for one of our Women United leadership programs 2017 

© Copyright - Women United / Better Future 2017